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Le géant des puces informatiques ASML mise gros sur un avenir minuscule

20/05/2022 | 21:11
Workers at Carl Zeiss SMT stand in front of a vacuum chamber in Oberkochen

ASML, un géant de l'industrie des semi-conducteurs et de la bourse, doit penser plus petit. Ou peut-être plus grand.

Elle construit des machines de la taille d'un bus à deux étages, pesant plus de 200 tonnes, dans sa quête pour produire des faisceaux de lumière focalisée qui créent les circuits microscopiques des puces informatiques utilisées dans tout, des téléphones et ordinateurs portables aux voitures et à l'IA.

L'entreprise a connu une décennie faste, ses actions ont bondi de 1 000 % et sa valeur a dépassé les 200 milliards d'euros, car elle s'est emparée de la plupart des marchés mondiaux pour ces systèmes de lithographie.

Elle se prépare maintenant à déployer une nouvelle machine de 400 millions de dollars pour les puces de nouvelle génération, qui, espère-t-elle, sera son fleuron à la fin des années 2020, mais qui reste pour l'instant un défi technique.

Des cadres du siège social d'ASML dans la ville néerlandaise de Veldhoven ont déclaré à Reuters qu'un prototype était en bonne voie d'être achevé au cours du premier semestre de 2023. Ils ont déclaré que la société et son partenaire de longue date en R&D, IMEC, étaient en train de mettre en place un laboratoire d'essai sur place - une première - afin que les grands fabricants de puces et leurs fournisseurs puissent explorer les propriétés de la machine et se préparer à utiliser des modèles de production dès 2025.

Pourtant, alors que les investisseurs s'attendent à une domination et à une croissance accrues pour justifier la valorisation d'ASML à 35 fois les bénéfices de 2021, il y a peu de marge d'erreur si la société rencontre des problèmes techniques ou de chaîne d'approvisionnement.

"Tous les contrôles sont au vert en ce moment", a déclaré Christophe Fouquet, responsable des programmes EUV chez ASML. "Mais, vous savez, nous devons encore voir tout cela (assemblé) ensemble".

EUV est l'abréviation d'extrême ultraviolet, la longueur d'onde de la lumière utilisée par les machines les plus avancées d'ASML.

L'avenir du projet est également important pour les clients d'ASML, des fabricants de puces qui s'efforcent d'accroître leur production dans un contexte de pénurie mondiale. Parmi eux figurent l'acteur américain Intel, le sud-coréen Samsung et le taïwanais TSMC, le plus important, qui fabrique des puces pour des entreprises comme Apple, AMD et Nvidia.

Le spécialiste de l'industrie Dan Hutcheson de VLSI Research, qui n'est pas impliqué dans le projet ASML, a déclaré que la nouvelle technologie - connue sous le nom de version "High-NA" de l'EUV - pourrait fournir un avantage significatif à certains fabricants de puces.

"C'est un peu comme qui a le meilleur pistolet", a-t-il déclaré.

"Donc, soit ASML fait en sorte que cela se produise, soit ils ne le font pas", a-t-il ajouté. "Mais s'ils y parviennent, et que vous n'avez pas vos commandes et que vous passez à côté, vous vous rendez immédiatement non compétitif."

Selon lui, TSMC a éclipsé ses rivaux en intégrant en premier les machines EUV d'ASML à la fin des années 2010 - une erreur que le PDG d'Intel, Pat Gelsinger, a juré de ne plus commettre avec High-NA.

La lithographie est un facteur déterminant de la taille des circuits d'une puce. High-NA promet une réduction de 66 %. Plus c'est petit, mieux c'est en matière de fabrication de puces, car plus il y a de transistors dans le même espace, plus la puce est rapide et économe en énergie.

Les circuits s'approchent désormais du niveau atomique, ce qui a conduit à des prédictions selon lesquelles la fin est proche pour la "loi de Moore", une célèbre observation des années 1960 selon laquelle le nombre de transistors sur une puce double environ tous les deux ans.

"S'ils (ASML) ne réussissent pas, il deviendra difficile de continuer avec la loi de Moore", a déclaré Jos Versteeg, un analyste de la banque InsingerGilissen basée aux Pays-Bas, tout en notant que les ingénieurs avaient défié des doutes similaires dans le passé.

PREMIÈRE LUMIÈRE SUR LE SILICIUM

Depuis 2000, ASML a rapidement pris des parts de marché aux concurrents japonais Nikon et Canon, qui se concentrent désormais principalement sur des technologies plus anciennes. ASML contrôle plus de 90 % du marché de la lithographie. Aucun concurrent ne tente de construire un système EUV, invoquant des coûts de développement élevés.

Les pénuries de machines d'ASML, qui coûtent jusqu'à 160 millions de dollars chacune, constituent un goulot d'étranglement pour les fabricants de puces, qui ont prévu de dépenser plus de 100 milliards de dollars dans les années à venir pour construire des usines de fabrication supplémentaires afin de répondre à la demande.

Les machines High-NA seront environ 30 % plus grandes que leurs prédécesseurs, qui nécessitent eux-mêmes trois Boeing 747 pour les transporter en sections.

IMEC, un groupe de recherche à but non lucratif qui coopère avec des entreprises de l'industrie des semi-conducteurs, estime que la mise en place du laboratoire chez ASML pourrait faire gagner jusqu'à un an en temps de développement.

ASML a déclaré avoir cinq commandes de machines pilotes, qui devraient être livrées en 2024, et "plus de cinq" commandes de cinq clients différents pour des modèles de production plus rapides à livrer à partir de 2025.

Mais ce n'est pas gagné d'avance.

L'intégration d'une foule de composants complexes, dont un système optique composé de miroirs courbes polis et hyper lisses, qui sont construits dans le vide par l'entreprise allemande Carl Zeiss, constitue un formidable défi.

Versteeg, chez InsingerGilissen, a déclaré que si ASML jouit d'un quasi-monopole, ses "prix dépendent de la productivité des machines". En attendant, elle doit vendre des outils EUV au nombre décroissant d'entreprises qui fabriquent des puces de pointe, parmi lesquelles les fabricants de puces mémoire SK Hynix et Micron.

ASML est également liée à la fortune plus large de l'industrie cyclique des puces, dont certains chercheurs s'attendent à ce que le chiffre d'affaires annuel double pour dépasser les 1 000 milliards de dollars au cours de cette décennie.

M. Fouquet s'inquiète surtout des problèmes de chaîne d'approvisionnement.

"En ce moment, et comme pour tout autre produit, nous constatons un certain stress dans la chaîne d'approvisionnement, et c'est si vous me demandez aujourd'hui, probablement le plus grand défi que nous avons avec High-NA."


© Zonebourse avec Reuters 2022
Valeurs citées dans l'article
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ASML HOLDING N.V. 4.64%441 Cours en temps réel.-40.36%
CANON INC. 0.95%3091 Cours en différé.10.89%
CARL ZEISS MEDITEC AG 4.38%120.3 Cours en différé.-34.92%
INTEL CORPORATION 0.82%36.99 Cours en différé.-28.17%
MICRON TECHNOLOGY, INC. 1.13%57.37 Cours en différé.-39.10%
NIKON CORPORATION 1.15%1410 Cours en différé.18.47%
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