Les banques privées et les conseillers des super-riches britanniques affirment que certains de leurs clients pourraient quitter le pays si les travaillistes remportent les élections générales du mois prochain et poursuivent leur projet d'abolir les protections fiscales sur les patrimoines offshore qu'ils souhaitent transmettre aux générations futures.

Le parti travailliste de Keir Starmer, qui est en tête des sondages d'opinion et qui a publié son manifeste jeudi, s'adresse aux Britanniques les plus riches pour qu'ils soutiennent un programme de dépenses publiques axé sur les écoles, la protection sociale, la réforme de l'énergie et le service national de santé.

Environ 70 000 personnes qui vivent en Grande-Bretagne mais ne paient pas ou peu d'impôts sur l'argent qu'elles gagnent à l'étranger devaient déjà faire face à des factures plus élevées après que le gouvernement conservateur en place a déclaré en mars qu'il supprimerait progressivement ce statut de "non-dom".

Mais dans les propositions publiées en avril, le parti travailliste a déclaré qu'il irait plus vite pour supprimer l'allègement sur les revenus gagnés à l'étranger et étendre le régime de l'impôt sur les successions de la Grande-Bretagne pour inclure les actifs étrangers détenus dans des fiducies conçues pour atténuer de tels prélèvements.

Les critiques affirment que les changements proposés pourraient faire plus de mal que de bien à l'économie tiède de la Grande-Bretagne, en faisant du pays un endroit moins attrayant pour les riches du monde entier qui souhaitent y vivre et y investir, et en réduisant les recettes fiscales globales au lieu de les augmenter.

Le parti travailliste n'a pas répondu immédiatement à une demande de commentaire.

Les économistes affirment que les niveaux d'imposition globaux risquent d'atteindre un niveau record quel que soit le vainqueur des élections, malgré les promesses des deux principaux partis de ne pas augmenter les principaux taux d'imposition.

Le parti travailliste a déclaré qu'il n'augmenterait pas l'impôt sur le revenu ni les cotisations de sécurité sociale de l'assurance nationale pour les travailleurs. Mais il s'est engagé à réduire l'écart entre l'impôt britannique dû et l'impôt collecté, qui s'est creusé de 5 milliards de livres pour atteindre 36 milliards de livres (46 milliards de dollars) au cours de l'exercice fiscal 2021/22.

Catherine de Maid, associée du cabinet d'avocats Burges Salmon, a déclaré que ses plus gros clients étaient prêts à payer des impôts plus élevés sur les revenus et les plus-values, mais que la proposition relative aux droits de succession constituait une "rupture d'accord" pour au moins trois d'entre eux.

"Les droits de succession au Royaume-Uni sont élevés (40 %) et (les clients) ne veulent pas payer ce taux d'imposition sur des actifs qui ont souvent été acquis ou gagnés de nombreuses années avant qu'ils n'aient un quelconque lien avec le Royaume-Uni. Ils préféreraient quitter le pays", a-t-elle déclaré.

L'Espagne, l'Italie, la Suisse, Dubaï et Singapour s'avèrent populaires auprès des familles britanniques fortunées à la recherche d'un lieu de vie moins taxé, a déclaré Nigel Green, PDG du groupe DeVere, conseiller en gestion de patrimoine.

Les Émirats arabes unis, Singapour et la plupart des cantons suisses n'appliquent pas de droits de succession comparables, tandis que l'Espagne et l'Italie imposent des taux respectifs de 34 % et 8 %, selon les données de PWC.

Traditionnellement, les gouvernements qui modifient le traitement des trusts en matière de droits de succession n'appliquent pas les changements rétroactivement aux structures existantes.

Mais les cabinets d'avocats et les conseillers affirment qu'il est peu probable que le parti travailliste permette le maintien des droits acquis de ces structures, citant des commentaires attribués à la ministre des finances de l'ombre, Rachel Reeves, dans certains rapports de presse.

RESTER OU PARTIR

Les modifications de l'impôt sur le revenu sous un gouvernement travailliste pourraient également inciter des milliers d'entrepreneurs et de financiers internationaux itinérants qui se sont installés en Grande-Bretagne à passer moins de temps dans le pays.

Le parti travailliste s'est engagé à réformer la manière dont les rémunérations liées à la performance perçues par les investisseurs en capital sont imposées en tant que plus-values.

Selon Mark Routen, responsable de la fiscalité chez Hoxton Capital Management, gestionnaire de patrimoine basé au Royaume-Uni et à Dubaï, la plupart des personnes fortunées sont "mobiles à l'échelle internationale" et la recherche de moyens pour renoncer à la résidence fiscale au Royaume-Uni figure en bonne place sur leur liste de projets.

"Ce n'est pas aussi radical que cela en a l'air, car selon le critère de résidence statutaire au Royaume-Uni, cela pourrait simplement signifier une réduction modeste du nombre de jours pendant lesquels ils peuvent rester ici, en fonction de la base sur laquelle ils sont considérés comme résidents", a déclaré M. Routen, ajoutant que "plusieurs" clients avaient procédé ou envisageaient de procéder à cette modification.

Alexandra Hewazy, responsable des services de conseil aux clients clés et aux non-résidents de Barclays Private Bank, a déclaré que l'incertitude incitait certains à réduire leur exposition au Royaume-Uni.

"Il ne s'agit pas seulement de leur base d'actifs, mais aussi de leur présence physique et du capital intellectuel qui en découle", a-t-elle déclaré.

L'imposition des plus-values au même taux que l'impôt sur le revenu rapporterait 12 milliards de livres par an, tandis que la taxe sur la valeur ajoutée (TVA) sur les services financiers - largement consommés par les personnes aisées - pourrait également rapporter environ 9 milliards de livres, selon l'analyse de Richard Murphy, économiste politique et professeur de comptabilité à l'université de Sheffield.

"Ce secteur et ceux qui y gagnent le plus peuvent-ils se permettre de payer plus d'impôts ? Oui, plus que n'importe qui d'autre dans la société", a déclaré M. Murphy, ancien conseiller de l'ex-leader travailliste Jeremy Corbyn.

James Whittaker, responsable de la gestion de patrimoine au Royaume-Uni et PDG de DB UK Bank, a déclaré que la plupart des personnes très fortunées se retenaient avant de prendre de grandes décisions.

"Il y a énormément de choses à prendre en compte lorsque l'on passe d'une juridiction à une autre. Nous continuons à discuter avec des personnes qui souhaitent transférer leur patrimoine ici, en particulier des États-Unis, mais elles veulent d'abord voir une législation détaillée", a-t-il ajouté.

Certains Britanniques fortunés accueillent favorablement les réformes proposées par le parti travailliste.

Rebecca Gowland, directrice exécutive de Patriotic Millionaires UK, un réseau non partisan de personnes fortunées qui estiment que les super-riches devraient payer plus d'impôts, a déclaré à Reuters que certains de ses membres ont eu, ou ont encore, le statut de non-dom, mais qu'ils soutiennent "catégoriquement" les projets visant à combler les lacunes.

"Bien que cela puisse amener un petit nombre de personnes à se demander si elles veulent ou non quitter l'UE, la grande majorité des millionnaires n'ira nulle part", a déclaré M. Gowland.

(1 $ = 0,7827 livre) (Reportage de Sinead Cruise ; Rédaction d'Alexander Smith)