La décision de la Commission européenne d'imposer des droits de douane sur les VE chinois importés pourrait avoir des conséquences importantes pour les constructeurs automobiles européens, car une éventuelle guerre commerciale nuirait non seulement à leurs activités en Chine, mais aussi à leurs propres importations de voitures fabriquées en Chine.

Les constructeurs automobiles allemands en particulier ont beaucoup à perdre en Chine et l'annonce de mercredi les laisse perplexes face à une décision que le PDG de BMW, Oliver Zipse, a qualifiée de "mauvaise façon de procéder".

Des droits de douane allant jusqu'à 38,1 % - soit des milliards d'euros - seront prélevés sur les véhicules électriques fabriqués en Chine à partir de juillet, mais il est peu probable que cela dissuade les constructeurs automobiles chinois d'exporter vers l'Europe, car ils peuvent absorber le surcoût tout en réalisant des bénéfices.

La plupart des constructeurs automobiles chinois sont restés silencieux après l'annonce des droits de douane, mais le fabricant de véhicules électriques Nio a déclaré qu'il s'opposait à la décision, mais qu'en Europe, son "engagement envers le marché des véhicules électriques restait inébranlable".

Par ailleurs, les constructeurs chinois BYD et Chery ont déjà annoncé leur intention de construire des voitures en Europe, ce qui leur permettrait d'éviter les droits de douane.

Will Roberts, responsable de la recherche automobile chez Rho Motion, a déclaré que si les constructeurs automobiles chinois disposent d'une marge de manœuvre pour absorber les droits de douane, le "véritable test de l'annonce d'aujourd'hui sera de savoir si Pékin prendra des mesures de rétorsion".

"Les constructeurs européens dépendent toujours du marché chinois, de sorte que la baisse des bénéfices en provenance de l'Est ne ferait que ralentir leur capacité à passer efficacement aux véhicules électriques, a-t-il ajouté.

HAUTE TÊTE

Pour les constructeurs automobiles allemands, les enjeux sont désormais considérables.

La Chine a représenté près de 32 % des ventes de BMW au premier trimestre et environ 30 % de celles de ses rivaux Volkswagen et Mercedes-Benz.

Les actions de VW ont chuté de 1,2 % mercredi, parmi les plus fortes baisses de l'indice des valeurs sûres de la zone euro. BMW a chuté de 0,9 %, atteignant son plus bas niveau depuis novembre, et Mercedes a perdu 0,5 %, son plus bas niveau depuis février.

Les représailles pourraient donc être douloureuses pour ces entreprises et pour l'économie manufacturière allemande, ce qui a incité le chancelier Olaf Scholz à mettre en garde, lors d'un discours prononcé dans une usine Opel le week-end dernier, contre "l'isolationnisme et les barrières douanières illégales [...] qui, en fin de compte, ne font que rendre tout plus cher et tout le monde plus pauvre".

VW a déclaré que les "effets négatifs" des droits de douane "l'emportent sur les avantages potentiels pour l'industrie automobile européenne et surtout allemande".

Le PDG de Mercedes, Ola Kaellenius, a déclaré que "le démantèlement des restrictions et l'expansion du commerce équitable et libre ont conduit à la croissance économique. Nous ne devrions donc pas aller dans l'autre sens maintenant".

Mais les droits de douane toucheront également les voitures que les constructeurs automobiles européens ont fabriquées en Chine pour les consommateurs européens.

Renault, par exemple, importe en Europe la Dacia Spring EV, une voiture abordable fabriquée en Chine, et son partenaire de coentreprise chinois, Dongfeng, figure sur la liste des entreprises susceptibles d'être frappées par des droits de douane de 21 %.

Renault n'a pas commenté l'annonce des droits de douane de l'UE.

Tesla importe en Europe des véhicules électriques fabriqués en Chine, tandis que BMW importe des Mini EV et l'iX3.

L'industrie automobile européenne est également tributaire des composants chinois, en particulier pour les VE, car la Chine domine une grande partie de la chaîne d'approvisionnement.

S'adressant aux analystes le mois dernier, le PDG de BMW, M. Zipse, a averti que le déclenchement d'une guerre commerciale pourrait avoir des conséquences désastreuses pour la transition vers les VE, car il est impossible de fabriquer des voitures en Europe sans importations chinoises.

"Il n'y a pas de Green Deal en Europe sans ressources en provenance de Chine", a déclaré M. Zipse.