Le retour sur Terre du Boeing Starliner de la Station spatiale internationale avec son premier équipage d'astronautes a été reporté, a annoncé la NASA vendredi.

La NASA n'a pas donné de nouvelle date, ce qui soulève des questions quant à la date du retour des deux astronautes de la mission, alors que des tests et des problèmes techniques supplémentaires ont entraîné de nouveaux retards.

Le retour sur Terre était précédemment prévu pour le 26 juin

L'équipage composé des astronautes américains Butch Wilmore et Suni Williams a décollé le 5 juin dans le cadre d'une dernière démonstration visant à obtenir la certification de vol de routine de la NASA.

L'essai en équipage du vaisseau spatial, qui a effectué deux vols d'essai dans l'espace depuis 2019 sans être habité, a rencontré cinq défaillances de ses 28 propulseurs de manœuvre, cinq fuites d'hélium censé pressuriser ces propulseurs et une vanne de propulsion lente qui signalait des problèmes non résolus par le passé.

Ces problèmes et les tests supplémentaires que la NASA et Boeing ont dû effectuer remettent en question la date exacte à laquelle le Starliner pourra ramener son équipage à la maison, et s'ajoutent à une liste de problèmes plus larges auxquels Boeing est confronté avec son programme Starliner. La société a dépensé 1,5 milliard de dollars en dépassements de coûts, en plus des 4,5 milliards de dollars de son contrat de développement avec la NASA.

La NASA souhaite que le Starliner devienne un deuxième vaisseau spatial américain capable de transporter ses astronautes vers et depuis l'ISS, aux côtés du Crew Dragon de SpaceX, qui est le premier vaisseau de l'agence depuis 2020. Le programme Starliner de Boeing a été confronté à des problèmes de logiciels, de conception et de sous-traitance pendant des années.

Lorsque Starliner est arrivé à proximité de la station spatiale pour s'y amarrer le 6 juin, les cinq pannes de propulseurs ont empêché le vaisseau spatial de s'approcher jusqu'à ce que Boeing puisse mettre en œuvre un correctif. La société a réécrit le logiciel et modifié certaines procédures pour relancer quatre d'entre eux et procéder à l'amarrage.

Le désamarrage et le retour sur Terre de Starliner représentent les phases les plus complexes de sa mission d'essai. Les responsables de la NASA ont déclaré vouloir mieux comprendre la cause des pannes des propulseurs, des problèmes de valves et des fuites d'hélium avant que Starliner n'entame son voyage de retour d'une durée d'environ six heures.

Alors qu'un seul des propulseurs du Starliner est encore en panne, Boeing a rencontré quatre problèmes de propulseurs lors du retour sans équipage de la capsule de l'espace en 2022.

Selon les règles de vol établies conjointement par Boeing et la NASA, les propulseurs de manœuvre de Starliner doivent, au minimum, permettre "6 degrés de liberté de contrôle" et disposer chacun d'un propulseur de secours, a déclaré un porte-parole de la NASA à Reuters.

Cela signifie qu'au moins 12 des 28 propulseurs - dont la plupart sont des propulseurs de secours - sont nécessaires pour assurer la sécurité du vol, voire moins, à condition que les propulseurs restants aient un propulseur de secours et puissent fonctionner ensemble de manière à ne pas restreindre la liberté de mouvement de Starliner dans l'espace. (Reportage de Mrinmay Dey et Joey Roulette ; Rédaction de Sandra Maler et Diane Craft)