Chevron a demandé à la Fair Work Commission (FWC) d'Australie d'intervenir dans le conflit qui l'oppose aux travailleurs en grève dans deux grandes installations de gaz naturel liquéfié, en s'appuyant sur les nouvelles lois entrées en vigueur en juin, qui autorisent l'arbitre industriel à contraindre les parties à conclure un accord qu'elles ne sont pas en mesure d'accepter elles-mêmes.

Le tribunal tiendra sa première et unique audience le 22 septembre.

Les pourparlers entre Chevron et les syndicats ont été rompus la semaine dernière sans qu'aucun accord n'ait été trouvé, et l'action industrielle devrait passer à deux semaines d'arrêts de travail de 24 heures à partir de jeudi.

Voici ce que nous savons à ce jour.

LE TRIBUNAL PEUT-IL ARRÊTER LES GRÈVES ?

Oui. Chevron a demandé à la FWC une "déclaration de négociation insoluble" qui, si elle est accordée, mettrait fin aux grèves et permettrait au tribunal de conclure un accord, soit en mandatant les deux parties pour de nouveaux pourparlers, soit en dictant les termes de l'accord lui-même.

COMMENT LE TRIBUNAL POURRAIT-IL STATUER ?

Ces lois n'ont jamais été utilisées auparavant et les experts estiment qu'en l'absence de précédent, il est difficile de savoir comment le tribunal se prononcera.

Une filiale de la compagnie aérienne Virgin Australia a été la première entreprise à demander une décision en juin, mais l'entreprise et les travailleurs ont conclu un accord de dernière minute avant l'audience.

Selon la FWC, pour rendre une décision, le tribunal doit être convaincu de ce qui suit :

* les parties ont déjà bénéficié de l'aide de la FWC pour la médiation du conflit

* Il n'y a pas de perspective raisonnable d'accord

* Il est raisonnable dans toutes les circonstances de faire la déclaration "en tenant compte des points de vue de tous les représentants de la négociation".

Steve Purvinas, secrétaire fédéral de l'Australian Licensed Aircraft Engineers Association, qui a représenté le syndicat contre Virgin en juin, a déclaré que la durée des négociations entre Chevron et les syndicats serait un facteur important.

Purvinas, qui est également avocat, a déclaré que dans le conflit avec Virgin, quatre années de négociations sans accord avaient joué en défaveur du syndicat. Chevron devrait démontrer une tentative soutenue de négociation avec les syndicats pour que le tribunal se prononce en sa faveur, a-t-il ajouté.

"Ces lois n'ont pas été conçues pour que les entreprises puissent simplement refuser de négocier et se retourner en disant que nous ne pouvons pas avancer à cause de leur propre refus de négocier", a déclaré M. Purvinas.

L'Offshore Alliance, une coalition de deux syndicats, a déjà conclu des accords avec Inpex, Shell et Woodside dans leurs installations de GNL en Australie occidentale. Les négociations avec Inpex et Shell ont duré un peu plus de deux ans, et Shell a connu 76 jours de grève.

Shae McCrystal, professeur de droit du travail à l'université de Sydney, a déclaré que les grèves ne seraient pas nécessairement considérées comme une preuve d'intolérance.

Les grèves pourraient en fait démontrer que les travailleurs sont tellement engagés dans les négociations qu'ils sont prêts à cesser le travail et à renoncer aux salaires, a-t-elle ajouté.

"La grève est une forme d'action légitime, les travailleurs en ont le droit", a-t-elle déclaré.

COMBIEN DE TEMPS DURERA L'AUDITION ?

Le tribunal se réunira le 22 septembre, la seule date d'audience prévue, ce qui laisse entrevoir la possibilité d'une résolution rapide de l'affaire.

Un responsable syndical, qui a refusé d'être nommé car il n'était pas autorisé à parler aux médias, a déclaré que les travailleurs s'attendaient à une décision dans "des jours et non des semaines".

M. McCrystal a également déclaré qu'il était raisonnable de penser que le tribunal pourrait faire une déclaration le jour même, car il a tendance à "essayer de trancher les questions le plus rapidement possible".

Toutefois, comme il s'agit de la première décision de ce type, la Commission pourrait ne pas vouloir prendre de décision hâtive.

PEUT-ON FAIRE APPEL ?

Toute partie concernée peut contester une décision de la FWC et demander une révision judiciaire, a déclaré Charles Power, associé du cabinet d'avocats Holding Redlich, bien qu'un tribunal n'entende pas à nouveau les faits de l'affaire.

Les grèves resteraient illégales pendant la procédure d'appel, a déclaré M. Purvinas. Une exception serait que les syndicats demandent à la cour fédérale des ordonnances provisoires les autorisant à faire grève, mais il est peu probable que cela aboutisse, a-t-il ajouté. (Reportage de Lewis Jackson et Renju Jose à Sydney, édition d'Alasdair Pal et Miral Fahmy)