Pendant des années, la France a contribué à soutenir l'approvisionnement en électricité de l'Europe, fournissant environ 15 % de la production totale d'électricité de la région.

Mais cette année, pour la première fois depuis le début des relevés français en 2012, la France est devenue un importateur net d'électricité, sa propre production d'énergie nucléaire ayant atteint son plus bas niveau depuis 30 ans, selon les données de la société de conseil EnAppSys.

La compression de l'offre, causée par une vague de réparations dans les centrales nucléaires du pays, n'aurait pas pu arriver à un pire moment. L'Europe est en proie à une crise énergétique alors que l'approvisionnement en gaz russe s'effondre à la suite du conflit en Ukraine et que la France, qui tire 70 % de son électricité de l'énergie nucléaire, a perdu son avantage.

Les prix de l'électricité en France ont atteint une série de sommets historiques - dépassant 1 000 euros (1 004,10 $) par mégawattheure au début du mois - en raison des prévisions selon lesquelles le pays n'aura pas assez d'électricité pour répondre à la demande intérieure. Cette flambée, alors que les prix étaient d'environ 70 euros il y a un an, a aggravé la crise du coût de la vie.

"Les prix élevés de l'électricité constituent une menace économique, les problèmes nucléaires de la France semblant devenir un défi plus important que les flux de gaz russe", a déclaré Norbert Rücker, responsable de l'économie et de la recherche sur la prochaine génération chez Julius Baer.

Les prévisions concernant l'approvisionnement nucléaire français cet hiver sont moins optimistes que le calendrier actuel, après un creux de 30 ans en 2022 .

Un nombre record des 56 réacteurs nucléaires français ont été mis hors service pour des travaux de maintenance et des contrôles en retard liés à des problèmes de corrosion qui ont fait surface en décembre dernier. Certains réacteurs ont dû réduire leur production pendant l'été pour éviter que les rivières utilisées pour refroidir les réacteurs ne surchauffent.

Au 29 août, 57 % de la capacité de production nucléaire était hors service, selon les données fournies par le groupe d'énergie nucléaire contrôlé par l'État, Électricité de France, ou EDF.

Le calendrier actuel des arrêts d'EDF prévoit que les niveaux de production reviennent à environ 50 gigawatts (GW) par jour d'ici décembre, contre environ 27 GW actuellement, les réacteurs revenant progressivement pour la saison hivernale.

Prévisions de la disponibilité du nucléaire cet hiver comparées au calendrier officiel des arrêts d'EDF

Mais le marché, les analystes et les responsables syndicaux pensent que cette prévision est trop optimiste.

Au cours d'une année normale, la France produit environ 400 térawattheures (ou 400 000 GWh) d'électricité nucléaire et en exporte environ 10 % pendant les mois plus chauds. Mais lors des pics de consommation hivernaux, la France importe de l'électricité de ses voisins, notamment d'Allemagne.

Cette année, EDF prévoit une production nucléaire française de 280 à 300 térawattheures, soit la plus faible depuis 1993. La France a importé de l'électricité d'Allemagne et de Belgique pendant l'été, alors qu'elle en exporterait normalement.

Les marchés européens de l'électricité - acheteurs et vendeurs

"Cela donne des perspectives d'hiver effrayantes", a déclaré Mycle Schneider, consultant en énergie nucléaire basé à Paris.

Six analystes interrogés par Reuters estiment que la capacité électrique de la France pendant l'hiver sera inférieure aux prévisions d'EDF, de 10 à 15 GW par jour jusqu'à au moins fin janvier. Cela signifie que la France devra importer davantage d'énergie alors que le reste de l'Europe sera également confronté à une pénurie d'énergie, ou risquera des coupures de courant.

La semaine dernière, EDF - qui, cette année, a réduit plusieurs fois ses prévisions de production nucléaire et émis quatre avertissements sur résultats - a reporté le redémarrage de plusieurs réacteurs à au moins la mi-novembre, ce qui a alimenté davantage d'incertitude.

Les prix actuels du marché de l'électricité révèlent un manque de confiance dans la capacité d'EDF à remettre en service tous ses réacteurs à temps pour la saison froide, a déclaré une source parlementaire proche du gouvernement, bien que cette source ait également déclaré que la disponibilité du parc devrait s'améliorer par rapport aux faibles niveaux actuels.

"Nous devrions être en mesure de récupérer une grande partie des réacteurs qui sont actuellement hors ligne", a déclaré la source. "Nous pouvons également demander aux Français de faire des efforts, notamment pour réduire les pics de consommation."

Les mesures que le gouvernement français pourrait prendre comprennent l'interruption forcée de l'alimentation électrique des consommateurs industriels et commerciaux, la réduction du chauffage dans les bâtiments publics, l'extinction de l'éclairage public et des coupures de courant contrôlées, a-t-il précisé.

Le Premier ministre français, Elisabeth Borne, a exhorté les entreprises à élaborer des plans d'économie d'énergie d'ici le mois prochain, prévenant qu'elles seraient les premières touchées si la France devait rationner le gaz et l'électricité.

DES BLACKOUTS ROULANTS ?

Le syndicat CGT, le plus important de France, se prépare à des coupures de courant cet hiver.

"La situation est vraiment inquiétante... dire qu'il n'y aura pas de coupures de courant est un pari très optimiste, à moins que l'on soit déjà sûr que l'hiver sera chaud", a déclaré Virginie Neumayer, qui suit les questions nucléaires à la CGT.

Même si EDF parvient à relancer la production nucléaire, les analystes estiment que la France n'aura toujours pas d'énergie de réserve à vendre à ses voisins privés de gaz russe, l'Italie, la Grande-Bretagne et la Suisse étant considérées comme les pays les plus touchés.

"Nous avons déjà constaté certains effets au cours des derniers mois, car l'Espagne, le Royaume-Uni et l'Italie ont tous dû augmenter leur production intérieure, puisque les volumes d'exportation de la France ont été beaucoup plus faibles que la normale", a déclaré Fabian Ronningen du cabinet de conseil Rystad Energy.

"Je pense que l'Italie serait le pays le plus touché (si la France cessait d'exporter de l'électricité), car elle est globalement le plus grand importateur d'électricité d'Europe."

Totaux historiques de production d'électricité pour l'Europe et l'UE-27

Jean-Bernard Levy, PDG d'EDF, a déclaré lundi que parmi les réacteurs fermés, 12 l'ont été pour des problèmes de corrosion et que les autres l'ont été pour des opérations de maintenance de routine retardées par la pandémie ou mises hors service pour les préparer à l'hiver.

M. Levy a déclaré que la compagnie était "totalement mobilisée" pour éviter de nouvelles pannes.

"Ces travaux sont lourds, nous aurons besoin de centaines et de centaines de personnes très qualifiées, nous les faisons venir de l'étranger, des États-Unis en particulier", a-t-il déclaré lors d'une conférence d'affaires. Il a ajouté que les problèmes de corrosion obligent les travailleurs à opérer dans une partie du réacteur où les radiations sont élevées, ce qui signifie que l'exposition doit être limitée.

Pour l'hiver à venir, les météorologues regardent souvent comment le modèle météorologique La Niña se développe au cours de l'été comme un indicateur d'un hiver plus froid que la moyenne.

Actuellement, les chances que cela se produise sont de 60 % pour la période décembre-février 2022-23, selon le centre de prévision climatique du National Weather Service du gouvernement américain.

À plus long terme, on se demande si EDF, qui est en passe d'être entièrement nationalisée, peut maintenir son parc vieillissant de centrales existantes - construites pour la plupart dans les années 1980 - ou en construire de nouvelles assez rapidement pour les remplacer.

L'ASN, l'organisme français de surveillance de la sûreté nucléaire, a déclaré en mai que la résolution des problèmes de corrosion affectant les réacteurs d'EDF pourrait prendre des années.

Les réacteurs nucléaires de nouvelle génération construits par EDF - dont un à Flamanville en France, et un autre à Hinkley Point en Angleterre - ont dépassé le budget de plusieurs milliards et le calendrier de plusieurs années.

(1 $ = 0,9959 euros)