La tentative de l'administration Biden de bloquer l'accord de 24,6 milliards de dollars conclu par la chaîne de supermarchés Kroger pour racheter sa rivale Albertsons pourrait avoir un impact considérable dans deux États en proie à l'inflation, le Nevada et l'Arizona, où se dérouleront les élections de 2024.

Les épiciers possèdent des dizaines de magasins dans ces États de l'Ouest, et les habitants y paient déjà des factures d'épicerie parmi les plus élevées du pays.

Les démocrates espèrent que l'échec de la fusion constituera un triomphe électoral, en courtisant les syndicats qui craignent de perdre des emplois et en apaisant la principale préoccupation des Américains quant à la réélection du président Joe Biden : la colère que les prix soient trop élevés.

La Commission fédérale du commerce des États-Unis a été rejointe dans son action en justice visant à bloquer l'opération par huit États, dont l'Arizona et le Nevada, qui ont fait valoir que l'opération entraînerait une hausse des prix des produits alimentaires pour des millions d'Américains et augmenterait l'influence de la chaîne combinée dans les négociations salariales avec les travailleurs. Les procureurs généraux de ces deux États sont démocrates.

Avant même l'action en justice, M. Biden et la Maison-Blanche s'étaient insurgés contre les supermarchés et d'autres entreprises qui conservaient trop de bénéfices, vendaient des produits plus petits pour le même prix ou ajoutaient des frais exorbitants.

Le conseiller économique de M. Biden, Jon Donenberg, a déclaré dans un communiqué lundi que, bien que la Maison-Blanche ne puisse pas commenter les litiges en cours, M. Biden estime que les entreprises doivent être "contrôlées par une concurrence saine" et que "M. Biden s'est engagé à réduire les prix des produits alimentaires pour les familles en utilisant tous les outils à sa disposition".

La campagne du président démocrate considère l'Arizona et le Nevada comme étant parmi les plus intensément compétitifs de l'élection de novembre, où 17 votes du collège électoral sont en jeu pour atteindre les 270 nécessaires pour l'emporter face à l'adversaire républicain probable Donald Trump. Les campagnes de M. Biden et de M. Trump se sont refusées à tout commentaire.

Dans le Nevada, où les données du recensement montrent que les familles dépensent le deuxième montant le plus élevé du pays pour l'épicerie, soit 295 dollars par semaine, M. Biden a tenté de séduire les syndicats et les électeurs latinos après avoir remporté l'État par des marges étroites en 2020.

La dynamique est similaire dans l'Arizona voisin, où les factures d'épicerie sont également supérieures à la moyenne nationale. C'est également dans cet État que se déroulera l'une des courses les plus disputées de 2024, qui déterminera le contrôle du Sénat.

"Nous ne devrions pas permettre aux entreprises milliardaires d'engranger des bénéfices alors que les habitants de l'Arizona souffrent de l'augmentation du coût des denrées alimentaires", a déclaré Ruben Gallego, représentant démocrate de l'Arizona, qui brigue le siège du Sénat.

Les épiciers ont fait valoir que l'échec de l'accord ne ferait qu'aider les détaillants non syndiqués comme Walmart et saperait les plans de réduction des prix du détaillant combiné.

L'Union internationale des travailleurs de l'alimentation et du commerce, qui représente plus d'un million de travailleurs du secteur de l'alimentation et d'autres secteurs en Amérique du Nord, s'oppose à l'accord. M. Biden a courtisé l'UFCW, qui a soutenu sa candidature à la réélection l'année dernière.

Les prix des denrées alimentaires aux États-Unis ont augmenté de 25 % au cours des quatre dernières années et, bien que l'inflation alimentaire montre des signes de ralentissement en 2024, les factures d'épicerie sont devenues une préoccupation croissante pour les acheteurs - et les électeurs.

La Maison-Blanche a déclaré que, même si les œufs et le lait ne représentent qu'une part infime des dépenses mensuelles des consommateurs, ces derniers y accordent une attention toute particulière.

Une analyse des données du recensement réalisée par la Maison-Blanche montre que les recettes des détaillants de produits alimentaires et de boissons, exprimées en pourcentage de leurs coûts, ont fortement augmenté depuis avant la pandémie pour atteindre un niveau inégalé depuis le milieu des années 2000, une mesure qui, selon la Maison-Blanche, reflète plus directement les marges bénéficiaires des détaillants. (Reportage de Trevor Hunnicutt, édition d'Alistair Bell)