La demande croissante pour les grandes capitalisations qui exploitent les tendances séculaires de la croissance mondiale a catapulté les actions européennes à de nouveaux sommets, même si certains estiment que leur popularité pourrait s'estomper, les investisseurs recherchant de la valeur ailleurs.

La superstar des médicaments contre l'obésité Novo Nordisk, la société ASML, spécialiste de l'intelligence artificielle, et le géant du luxe LVMH ont joué un rôle essentiel dans l'ascension du STOXX 600 en Europe, après la pandémie, alors que les actions plus petites et moins liquides ont eu du mal à attirer les fonds.

La hausse de 12 à 26 % de leurs actions depuis le début de l'année a encore renforcé leur poids relatif. Ensemble, les mégacapitalisations représentent désormais 12 % de l'indice, qui pèse 11 000 milliards de dollars, contre 2,7 % il y a dix ans, selon les données de LSEG Datastream.

La popularité croissante des leaders des marchés boursiers européens contraste avec la faiblesse sous-jacente de l'économie. L'Allemagne est en récession et les gestionnaires de fonds se méfient des droits de douane sur les importations européennes si Donald Trump redevient président des États-Unis.

"Alors que l'économie européenne est confrontée à des vents contraires sur plusieurs fronts [...], de nombreuses actions parmi les plus importantes de l'indice sont orientées vers le monde entier et bénéficient de tendances beaucoup plus larges", a déclaré Lindsay James, stratège chez le gestionnaire de patrimoine britannique Quilter à Londres.

La nature exportatrice de nombreuses sociétés cotées en Europe a également contribué à protéger les indices de référence locaux de la faiblesse économique, tandis que l'augmentation des dépenses militaires à la suite de l'invasion de l'Ukraine par la Russie a fait grimper les valeurs de défense.

Parmi les autres valeurs européennes qui se sont distinguées cette année, citons la voiture de sport Ferrari et le fabricant d'armes allemand Rheinmetall.

Le STOXX était en hausse de 1 % jeudi, après avoir atteint 495,81 points pour dépasser le précédent sommet de janvier 2022, ce qui porte les gains de l'indice à 3,6 % depuis le début de l'année.

Soutenue par la vigueur continue de l'économie américaine, la dernière hausse des actions européennes est survenue après que les chiffres spectaculaires du fabricant de puces Nvidia ont validé les paris selon lesquels le rallye de Wall Street axé sur l'intelligence artificielle a encore de la marge.

Cela s'est répercuté sur les marchés de différentes zones géographiques.

"La reprise des actions est un phénomène mondial, mais l'Europe en fait partie", a déclaré Samy Chaar, économiste en chef de la banque privée suisse Lombard Odier à Genève.

"Lorsque vous pensez à l'amélioration de la croissance... ce n'est pas comme l'année dernière, avec l'exceptionnalisme des États-Unis et la faiblesse des autres pays. Nous assistons à un processus d'apaisement partout", a-t-il ajouté.

Une enquête réalisée jeudi a montré que le ralentissement de l'activité économique dans la zone euro s'est atténué en février, le secteur dominant des services ayant rompu une série de six mois de contraction et compensé la détérioration de l'activité manufacturière.

L'indice STOXX 600 à pondération égale est resté à la traîne de l'indice de référence ces dernières années, ce qui illustre une fois de plus la préférence des investisseurs pour les grandes entreprises. L'indice a progressé d'à peine 1 % au cours des trois dernières années, soit une sous-performance de 17 points de pourcentage.

Certains s'attendent à ce que cette concentration s'atténue, ce qui pourrait constituer un risque pour les mégacapitalisations les plus encombrées.

"Je m'attends à ce que ce rallye s'élargisse... et les investisseurs pourraient se détourner des actions à plus forte capitalisation pour le financer", a déclaré James Rutland, gestionnaire de fonds d'actions chez Invesco.

"C'est là que je vois l'opportunité ; lorsque je regarde la technologie ou le luxe, ils semblent encore très élevés par rapport à l'histoire.

Selon Morgan Stanley, Novo Nordisk et ASML sont les deux actions européennes les plus surdétenues par les fonds mondiaux. Le secteur de l'aérospatiale et de la défense est le plus encombré, avec des allocations quatre fois supérieures à celles de l'indice de référence.

Les données de la société de prêt de titres Hazeltree montrent toutefois que les investisseurs qui parient sur une baisse des prix ont privilégié les actions des petites entreprises.

En 2023, les actions empruntées à des fins de vente à découvert représentaient 11 % pour les grandes capitalisations, contre 39 % pour les petites entreprises.