Une délégation d'entreprises américaines envoyée en Irlande du Nord par le président Joe Biden a évoqué jeudi les opportunités créées par les accords commerciaux personnalisés de la région après le Brexit, mais les membres ont reconnu que l'impasse politique avait semé quelques doutes.

La mission commerciale, annoncée par M. Biden lors d'une visite à Belfast en avril, avait pour but d'aider à vendre ce que le président a décrit comme une "opportunité économique sans précédent" créée par le double accès de la région aux marchés des biens du Royaume-Uni et de l'Union européenne en vertu de l'accord-cadre de Windsor.

L'accord de février n'a toutefois pas encore réussi à convaincre le plus grand parti pro-britannique de la région, le Parti unioniste démocratique (DUP), de mettre fin à son boycott du gouvernement régional de partage du pouvoir en raison des barrières commerciales qui subsistent avec le reste du Royaume-Uni.

"Je pense que les gens sont enthousiastes. Ce voyage leur a ouvert les yeux", a déclaré à la presse l'envoyé spécial des États-Unis en Irlande du Nord, Joe Kennedy III, qui dirige la délégation d'une cinquantaine de cadres américains.

Mais il a également déclaré qu'un gouvernement stable était important pour les personnes qui envisagent d'investir des centaines de millions ou des milliards de dollars. "Nous devons y parvenir", a-t-il déclaré à propos des efforts visant à rétablir le système de partage du pouvoir mis en place par l'accord de paix de 1998.

La délégation comprenait le directeur financier de Coca-Cola, John Murphy, le directeur général de Liberty Mutual Insurance, Tim Sweeney, et le contrôleur de l'État de New York, Thomas DiNapoli.

Mais l'engagement pris par le fonds de pension de l'État de New York d'investir jusqu'à 50 millions de dollars dans des entreprises d'Irlande du Nord a été la seule annonce majeure de ce voyage.

L'un des membres de la délégation, Mark Anderson, directeur général d'Alteryx Inc., a déclaré qu'une expansion de son entreprise de logiciels d'analyse de données dans la région était "quelque chose qui mérite vraiment d'être envisagé" après que le Brexit a jeté "un peu d'huile sur le feu" en ce qui concerne les avantages de leur bureau de Londres. Il a ajouté que les difficultés politiques ne constituaient pas un obstacle.

L'accord de Windsor de février, qui facilite l'accès de l'Irlande du Nord au reste du Royaume-Uni tout en la laissant dans le marché unique de l'UE pour les marchandises, est susceptible de créer des opportunités pour les fabricants en particulier, ont déclaré les délégués.

Certaines des entreprises manufacturières qui se sont rendues en Irlande du Nord étaient "intriguées par l'accès unique au marché", a déclaré Stephen Kelly, de l'organisme commercial Manufacturing NI, à Reuters après avoir organisé une session avec les délégués.

Environ 230 entreprises américaines sont présentes dans la région. Mais au sud de la frontière, l'économie irlandaise, qui connaît une croissance beaucoup plus rapide, attire davantage les entreprises américaines grâce à des politiques favorables aux entreprises depuis des décennies et à un taux d'imposition sur les sociétés de 12,5 %, soit la moitié de celui du Royaume-Uni.

S'exprimant à Dublin, le ministre irlandais des affaires étrangères, M. Micheal Martin, a déclaré que l'Irlande du Nord ne pouvait pas saisir pleinement les opportunités qui s'offraient à elle en l'absence d'un gouvernement local.

"Le message des entreprises aux dirigeants d'Irlande du Nord est clair : apportez la stabilité et nous apporterons l'investissement", a déclaré M. Martin. (Reportage complémentaire de Padraic Halpin et Conor Humphries ; rédaction de Giles Elgood)