Les investisseurs en actions européennes intensifient leur recherche de titres susceptibles de bénéficier de la baisse des coûts d'emprunt, après la première réduction des taux d'intérêt de la Banque centrale européenne (BCE) depuis près de cinq ans.

Même si cette baisse était attendue, les analystes y voient un tournant potentiel pour les secteurs en perte de vitesse, comme les services publics et les petites capitalisations, et même pour les actions fortement décotées, qui ont souffert de l'augmentation et du maintien des taux d'intérêt à un niveau élevé. Les banques, qui ont été parmi les plus grands bénéficiaires du resserrement des politiques, pourraient au contraire faire l'objet de prises de bénéfices.

Tout dépendra de la rapidité avec laquelle l'inflation se rapprochera de l'objectif de 2 % fixé par la banque centrale, ce qui permettra de procéder à de nouvelles réductions dans les mois à venir, à mesure que l'économie de la région se redressera.

"En règle générale, l'assouplissement des politiques soutient les actions européennes", a déclaré Beata Manthey, stratège chez Citi. "Combiné à une amélioration des bénéfices, cela devrait aider à justifier une hausse supplémentaire".

Après la réduction d'un quart de point, jeudi, du taux record de 4 %, le taux de dépôt de la BCE s'établit désormais à 3,75 %. Les banques centrales européennes ont été les premières à s'engager dans ce cycle d'assouplissement, la Suède et la Suisse ayant abaissé leurs taux respectivement en mai et en mars.

LES PETITES CAPITALISATIONS PRENNENT UN VIRAGE

Les petites capitalisations sont considérées comme l'un des principaux bénéficiaires des baisses de taux en Europe. Ces titres sont restés à la traîne de leurs homologues plus importants depuis que la BCE a commencé à relever ses taux en juillet 2022.

Mais aujourd'hui, Amundi, le plus grand gestionnaire de fonds européen, et d'autres investisseurs entrevoient la possibilité d'un rééquilibrage en leur faveur.

"En tant que classe d'actifs, les petites capitalisations ont beaucoup souffert de la hausse des taux partout dans le monde", a déclaré Fabio Di Giansante, responsable des actions européennes à grande capitalisation chez Amundi. "Il s'agit souvent de sociétés à effet de levier qui ont besoin de se financer, alors que les moyennes et grandes capitalisations disposent de beaucoup de liquidités et peuvent accéder assez facilement au marché de la dette".

Pour Goldman Sachs, les petites capitalisations européennes représentent "la partie du marché la plus cyclique et la plus sensible aux taux d'intérêt, qui reste à la traîne de la reprise". Elles ont déjà commencé à surperformer.

La banque suisse UBS suggère une position longue sur les petites et moyennes capitalisations britanniques, en citant les récentes réductions d'impôts, les baisses de taux à venir et le potentiel de nouvelles dépenses fiscales et d'alignement sur l'UE comme raisons.

SECTEURS FAVORABLES AUX BAISSES DE TAUX

Les services publics et l'immobilier ont été les deux grands perdants d'un environnement de taux élevés. Mais certains gestionnaires de portefeuille en Europe se positionnent pour un changement de fortune.

Considérés comme un substitut aux obligations en raison de leur extrême sensibilité aux taux, les services publics pourraient également bénéficier de paris sur le plafonnement des prix de l'énergie et d'achats à long terme liés à leur rôle dans la transition vers l'intelligence artificielle et les véhicules électriques. Les valorisations bon marché constituent un autre atout.

L'immobilier, qui a tendance à surperformer dans les marchés obligataires haussiers, pourrait bénéficier d'une pause dans les ventes, car les facteurs qui ont plongé certains marchés immobiliers dans une crise profonde commencent à s'atténuer. La baisse des taux pourrait contribuer au lancement de nouveaux projets, à l'augmentation de la valeur des actifs et à la réduction du coût de la dette.

"Les services publics et l'immobilier sont les deux secteurs les moins performants depuis le début de l'année en Europe, il est donc probable que la tendance s'inverse après les baisses de taux", a déclaré Chiara Robba, responsable des actions LDI chez Generali Asset Management.

J'AIME PRESSER LES SHORTS

Après le retour de la frénésie des mèmes à Wall Street, les risques de couverture des positions courtes sont revenus sur le devant de la scène.

Les actions américaines détenues en masse par les particuliers sont peu lisibles en Europe. Mais les baisses de taux sur le vieux continent pourraient donner aux investisseurs une raison fondamentale d'acheter des actions à découvert, en particulier celles dont le principal problème est la dette.

Le fabricant de trains Alstom, lourdement endetté, a augmenté de près de 30 % en mai, à l'approche de la fixation des conditions d'un appel de fonds d'un milliard d'euros. Les investisseurs sont à 28% à découvert sur Alstom - le plus grand pari baissier sur le STOXX, selon les données élaborées par Mediobanca.

Un autre grand vendeur, BT, a augmenté de 17 % le jour des résultats le 16 mai, réalisant sa plus forte hausse depuis son entrée en bourse en 1984. "J'aime toujours presser les vendeurs à découvert et leur prouver qu'ils ont tort", a déclaré son PDG Allison Kirkby.

Par ailleurs, la baisse des taux favorise les fusions-acquisitions, ce qui rend risqué un pari baissier sur des cibles potentielles de rachat, tandis que le rôle croissant des stratégies systématiques et des fonds spéculatifs à effet de levier dans la détermination de l'action des prix pourrait amplifier la volatilité.

PRISE DE BÉNÉFICES DES BANQUES

Les banques européennes ont été l'un des principaux bénéficiaires de la hausse des coûts d'emprunt depuis 2022, après une décennie de taux bas et de marges réduites. Mais les stratèges se refroidissent sur ce secteur à mesure que les taux baissent.

L'indice MSCI des banques européennes est en hausse de près de 20 % pour la seule année 2024, ce qui en fait le secteur majeur le plus performant en Europe.

"Les banques adorent la hausse des rendements obligataires", a déclaré Sebastian Raedler, responsable de la stratégie des actions européennes chez Bank of America Merrill Lynch.

Mais si les baisses de taux entraînent une diminution des rendements, cet effet de levier pourrait s'estomper.

"Les banques ont bénéficié d'une bonne dynamique des bénéfices au cours des deux derniers trimestres, grâce à la baisse des primes de risque et à la hausse des rendements obligataires", a ajouté M. Raedler. "Si cette dynamique s'inverse, vous devriez sous-pondérer les banques".

Barclays prévoit des prises de bénéfices dans les banques autour des réductions de taux de la BCE et de la Banque d'Angleterre à court terme, mais les valorisations bon marché et les rachats d'actions signifient qu'elle est positive sur ce secteur à plus long terme.